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Journal of the International Arthurian Society

Editor-in-Chief: Tether, Leah / Rayner, Samantha

1 Issue per year

Online
ISSN
2196-9361
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Jessie Weston and the Ancient Mystery of Arthurian Romance

Juliette Wood
Published Online: 2017-11-24 | DOI: https://doi.org/10.1515/jias-2017-0006

Abstract

This article presents a survey of the work of Jessie Weston and examines her role in the development of Arthurian studies in the first half of the twentieth century. In her considerable output of articles, editions, and retellings of Arthurian romance tales, Weston attempted to establish links between major themes in medieval Arthurian romances and the ancient traditions of the Celts. These speculations reached their height in her most famous and most controversial book, From Ritual to Romance, where she suggested that the origins of the medieval Grail story could be traced back to an initiation ritual in an ancient mystery cult that survived into the medieval period. Although From Ritual to Romance has influenced modernist literature and culture, current Arthurian scholarship has largely rejected Weston’s theories about the relationship between Celtic civilization and romance. However, the popularity surrounding this controversial work, especially outside mainstream scholarship, has obscured Weston’s other work, and the present study is intended to present a wider context for her achievements and to examine their contribution to the study of Arthurian tradition at the beginning of the twentieth century.

Résumé

Cet article présente un aperçu sur le travail de Jessie Weston et examine son rôle dans le développement des études arthuriennes dans la première moitié du XXe siècle. Dans sa production considérable d’articles, d’éditions et d’adaptations de romans arthuriens, Weston a tenté d’établir des liens entre les thèmes majeurs des romans arthuriens médiévaux et les anciennes traditions des Celtes. Ces spéculations ont atteint leur sommet dans son livre le plus célèbre et le plus controversé, From Ritual to Romance, dans lequel elle a suggéré que les origines de l’histoire médiévale du Graal pourraient remonter à un rituel d’initiation dans un ancien culte mystique ayant survécu jusqu’à la période médiévale. Bien que From Ritual to Romance ait influencé la littérature et la culture modernes, la recherche actuelle arthurienne a largement rejeté les théories de Weston sur la relation entre la civilisation celtique et le roman arthurien. Cependant, la popularité entourant ce travail controversé, en particulier en dehors des principaux courants universitaires, a éclipsé les autres travaux de Weston. La présente étude vise à présenter ses réalisations dans un contexte élargi et à examiner sa contribution aux études de la tradition arthurienne au début du XXe siècle.

Zusammenfassung

Der vorliegende Artikel bietet einen Überblick über das Werk Jessie Westons und untersucht ihre Bedeutung für die Entwicklung der Artusforschung in der ersten Hälfte des 20. Jahrhunderts. In ihren zahlreichen Forschungsartikeln, Texteditionen und Nacherzählungen von Artusromanen versuchte Weston, Verbindungen zwischen zentralen Themen der mittelalterlichen Artusromane und antiken keltischen Traditionen herzustellen. Ihre diesbezüglichen Spekulationen erreichten ihren Höhepunkt in ihrer ebenso berühmten wie strittigen Monographie From Ritual to Romance, in der sie behauptet, die Ursprünge der mittelalterlichen Gralserzählung seien auf einen Initiationsritus zurückzuführen, der Teil eines antiken Mysterienkults war, welcher im Mittelalter noch weiterexistierte. Obwohl From Ritual to Romance Einfluss auf die Literatur und Kultur der Klassischen Moderne übte, hat die aktuelle Artusforschung Westons Theorien über die Verbindungen zwischen keltischer Kultur und Artusroman weitgehend verworfen. Die Popularität aber, welche die kontroverse Arbeit Westons v. a. außerhalb der etablierten Forschung genießt, hat ihre anderen Arbeiten überschattet. Die vorliegende Studie möchte Westons Errungenschaften in einen weiteren Kontext stellen und nach ihren Verdiensten um die Artusforschung am Anfang des 20. Jahrhunderts fragen.

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Published Online: 2017-11-24

Published in Print: 2017-12-01


Citation Information: Journal of the International Arthurian Society, Volume 5, Issue 1, Pages 73–85, ISSN (Online) 2196-9361, ISSN (Print) 2196-9353, DOI: https://doi.org/10.1515/jias-2017-0006.

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