Accessible Requires Authentication Published by De Gruyter September 10, 2021

Reflections on the ‘Just Price’ in Times of Crisis (with Reference to Coronavirus … but not only)

Emiliano Marchisio

Abstract

The debate about the ‘just price’ has ancient origin and returns forcefully to the scene when, in the event of crises of various kinds, there is a rapid and significant increase in prices of given goods or services. The main issue is whether price increases of such a nature could, or should, be considered illicit and ground the issue of sanctions against the firms increasing prices, thus focusing on a macro-systemic level of analysis. The central part of the article reviews different theories on what a ‘just price’ should be and focuses on the idea that a price is ‘just’ when it functions as an index of relative scarcity in free markets. It is claimed that such a function deserves protection by Italian and EU law. Therefore price adjustments in response to shocks cannot and should not be considered illegal: it is unacceptable to sanction private firms by attributing them the wrong of not having substituted themselves, at their own expense, for the exercise of a public function (that of making sure that price increases do not put at risk solidarity and other constitutional principles).

Résumé

Le débat sur le juste prix est d’origine ancienne mais revient itérativement sur les devants de la scène lorsqu’à l’occasion de crises de diverses sortes, il y a une augmentation significative du prix de certains biens ou services. La question principale est de savoir si de telles augmentations devraient ou pourraient être considérées comme étant illicites et entraîne à son tour celle du fondement de sanctions éventuelles contre les firmes qui y procèdent, plaçant le débat sur le terrain de la macro-analyse économique. La partie centrale de cet article revisite diverses théories relatives à la détermination du juste prix et identifie parmi elles le critère du juste prix comme étant celui qui signale la rareté dans des marchés non régulés. Il est donc soutenu que cette fonction de signalement devrait être protégée par le droit italien comme par le droit de l’Union. Par conséquent, les ajustements de prix en réponse aux crises ne devraient pas être tenus pour illicites. Il est inacceptable de sanctionner des entreprises privées en leur imputant la faute de ne pas s’être substituées, à leur propre dépens, au régulateur public, qui doit s’assurer que les marchés ne mettent pas en risque la solidarité sociale ou d’autres principes constitutionnels.

Zusammenfassung

Die Diskussion zum Thema ‘iustum pretium’ (gerechter Preis) hat alte Wurzeln, nimmt jedoch heute wieder mächtig Momentum auf, namentlich, wenn in den verschiedensten Krisen Preise für bestimmte Güter oder Dienstleistungen erheblich anziehen. Die Hauptfrage geht dahin, ob solchermaßen ausgelöste Preissprünge als illegitim gesehen werden können oder sollen, mit anderen Worten: eine Frage, die vor allem makro-systemisch zu sehen ist. Im Kernstück des Beitrages werden verschiedene Theorien analysiert, was denn als ‘gerechter Preis’ zu sehen ist. Besondere Aufmerksamkeit wird der Auffassung gewidmet, dass Preise die richtigen Indikatoren für relative Knappheit in freien Märkten bilden sollten. Das Argument geht dahin, dass diese Funktion von Preisen in der Tat im EU-Recht und auch beispielsweise im italienischen Recht geschützt bzw. vorausgesetzt wird. Daher sollte eine Reaktion auf Preisschocks nicht per se als illegal oder illegitim eingestuft werden. Private Unternehmen sollten nicht dafür “bestraft” werden, dass sie nicht auf eigene Kosten Vorsorge für etwas getroffen haben, was als Staatsaufgabe verstanden werden sollte (namentlich, dass gewährleistet wird, dass Preisentwicklungen nicht im Widerspruch zu verfassungsrechtlichen Grundprinzipien, etwa dem der Solidarität, stehen).


Corresponding author: Emiliano Marchisio, Industrial Law, Tor Vergata University, Rome, Italy; and Commercial Law, Giustino Fortunato University, Benevento, Italy, E-mail:
Associate professor (qualified as ordinary since August 2018) of commercial law of the Giustino Fortunato University (Benevento). Contract professor of industrial law of the Tor Vergata University (Rome).
Published Online: 2021-09-10
Published in Print: 2021-09-27

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