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Licensed Unlicensed Requires Authentication Published by De Gruyter March 28, 2018

Digging up the plague: A diachronic comparison of aDNA confirmed plague burials and associated burial customs in Germany

Doris Gutsmiedl-Schümann, Bernd Päffgen, Heiner Schwarzberg, Marcel Keller, Andreas Rott and Michaela Harbeck

Zusammenfassung:

Vergangene Pestepidemien wurden vor allem in schriftlichen Quellen überliefert; insbesondere die Justinianische Pest des frühen Mittelalters und der Schwarze Tod des späten Mittelalters wurden dort in lebendigen Farben beschrieben. Vor der Einführung der aDNA-Analyse war es aber oftmals schwierig, archäologische nachgewiesene Bestattungen eindeutig der Pest zuzuweisen – vor allem in Gegenden, wo schriftliche Überlieferungen, die die Pest erwähnen, fehlen. Die Analyse alter DNA erlaubt es nun, die Opfer der Pest eindeutig im archäologischen Befund zu identifizieren. In diesem Artikel sollen daher die ersten bekannten Beispiele von durch aDNA-Analyse bestätigten Pestgräbern aus Deutschland aus dem frühen Mittelalter, dem späten Mittelalter und dem 30-jährigen Krieg präsentiert und mit einander verglichen werden.

Résumé:

Les épidémies de peste d’autrefois furent surtout transmises à travers les écrits. Ce sont particulièrement la peste de Justinien du haut Moyen Age et la Peste noire du bas Moyen Age qui firent l’objet de récits hauts en couleur. Cependant, l’attribution à la peste de sépultures identifiées par l’archéologie était souvent difficile avant l’introduction de l’analyse de l’ADNa – surtout dans les régions dépourvues de sources écrites mentionnant la peste. L’analyse d’ADN ancien permet maintenant d’identifier avec certitude les victimes de la peste dans un contexte archéologique. Cet article voudrait donc présenter les premiers exemples connus en Allemagne de tombes de pestiférés du haut Moyen Age, du bas Moyen Age et de la guerre de Trente Ans vérifiées par l’analyse de l’ADNa, et qui seront comparées les unes aux autres. Cette contribution voudrait plaider pour une approche différenciée des rites funéraires, particulièrement lorsque plusieurs pestiférés furent ensevelis dans la même tombe. On veut en outre montrer les conclusions possibles, qui peuvent être tirées à partir des tombes de pestiférés identifiées par l’analyse de l’ADNa, pour les différentes stratégies suivies autrefois par les sociétés en vue de gérer des catastrophes comme les épidémies.

Abstract:

Plague outbreaks in the past are mainly known from written sources; in particular, the Justinianic Plague of the Early Middle Ages and the Black Death of the Late Middle Ages have been described in vivid detail. Yet prior to the introduction of aDNA analysis, it was often quite difficult to associate burials with plague beyond doubt – especially in areas where written evidence of the plague is scarce. As analysis of ancient DNA now allows the detection of plague victims in the archaeological record, new ways are being developed for combining archaeological, historical and ancient DNA research. In this paper we would like to present and compare known examples of plague graves from the Early Middle Ages, the Late Middle Ages and the Thirty Years’ War in Germany that have also been confirmed by ancient DNA analyses. We would like to argue for a differentiated view of the burial customs, especially when more than one plague victim shared a grave, and would like to show possible conclusions, drawn from the aDNA-confirmed plague burials, that can indicate the different strategies adopted by ancient societies to deal with catastrophic events like a pandemic disease.

Published Online: 2018-3-28
Published in Print: 2018-3-27

© De Gruyter

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