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European Review of Contract Law

Managing Editor: Grundmann, Stefan

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1614-9939
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Volume 9, Issue 1

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Principles and Rules in the Emerging European Contract Law: From the PECL to the CESL, and Beyond

Yehuda Adar / Pietro Sirena
Published Online: 2013-03-09 | DOI: https://doi.org/10.1515/ercl-2013-0001

Abstract

Legal principles play an important role in any system of law. Following the European Court of Justice, the treaties of the European Union have embraced the concept of “principles of law”, mainly as a means to guarantee individual and human rights in public and constitutional law. More recently, however, the ECJ has come to recognize as “general principles” private law and contract law norms and values. Furthermore, the notion of “principles” has played a key role in impressive unification projects which aimed to promote harmonization of national contract laws in Europe, such as the PECL (“Principles of European Contract Law”) and the DCFR (Draft Common Frame of Reference). The proposed Common European Sales Law (CESL) also opens with a separate chapter dedicated to “General Principles” of contract law. The article invites the reader to think more carefully and critically about the role played by alleged “principles” in the law generally, and in the evolving European law of contract in particular. Part II points out the instability and vagueness of the concept of a legal “principle”. Part III presents an original theoretical model which aims to reduce the inherent vagueness surrounding the concept and the distinction between legal rules and legal principles. The model suggests that while principles do often differ from rules in other respects as well (e.g., in their substantive content or analytical structure), these common distinctions fail to capture the most essential difference between principles and rules, which lies in their sharply distinct political function. Part IV applies this general thesis to the multi-level constitutional architecture of European law, coming to the conclusion that the principles of European private law are those common core norms which are shared by the laws of most Member States (ius commune Europaeum). Part V applies and illustrates this claim on the various instruments by which the Union has attempted to promoted the unification of contract law around Europe. Part VI concludes by claiming that the European principles, including that of subsidiarity, are best understood as a balancing device by which the Union adjusts the level of regulation between legislature and courts on the one hand, and between the supranational and national powers on the other.

Résumé

Les principes juridiques jouent un rôle important dans tout système juridique. Suivant la Cour européenne de Justice, les traités de l’Union européenne ont adopté le concept de “principes de droit”, surtout comme un moyen de garantir les droits individuels et humains en droit public et constitutionnel. Plus récemment, cependant, la CJUE en est venue à reconnaître comme “principes généraux” du droit privé et du droit des contrats des normes et des valeurs. Plus encore, la notion de “principes” a joué un rôle clef dans d’impressionnants projets d’unification qui visent à promouvoir l’harmonisation des droits des contrats nationaux en Europe, tels que les PDEC (principes du droit européen des contrats) et le projet de CCR (Cadre commun de référence). Le projet de règlement européen sur la vente s’ouvre aussi sur un chapitre spécial dédié aux “principes généraux” du droit des contrats. Cet article invite le lecteur à penser de façon plus attentive et plus critique le rôle joué par ces prétendus “principes” en droit en général, et dans l’évolution du droit européen des contrats en particulier. La deuxième partie souligne l’instabilité et le caractère vague du concept de “principe” juridique. La troisième partie présente un modèle théorique original qui vise à réduire le caractère vague inhérent au concept et à la distinction entre règles juridiques et principes juridiques. Le modèle suggère qu’alors que les principes diffèrent souvent des règles également dans d’autres aspects (par exemple dans leur contenu substantiel ou dans leur structure analytique), ces distinctions communes manquent à capturer la différence la plus essentielle entre les principes et les règles, qui réside dans leur fonction politique radicalement différente. La quatrième partie applique cette thèse générale à l’architecture constitutionnelle multi-niveaux du droit européen, arrivant à la conclusion que les principes du droit européen des contrats sont ces normes essentielles communes qui sont partagées par les droits de la plupart des États membres (ius commune Europaeum). La cinquième partie applique et illustre cette thèse à propos des instruments variés par lesquels l’Union a essayé de promouvoir l’unification du droit des contrats en Europe. La sixième partie conclut en soutenant que les principes européens, incluant celui de subsidiarité, sont mieux compris comme un instrument de proportionnalité par lequel l’Union ajuste le niveau de régulation entre la législation et les tribunaux d’une part, et entre les pouvoirs supranationaux et nationaux d’autre part.

Zusammenfassung

Allgemeine Rechtsgrundsätze spielen in jedem Rechtssystem eine erhebliche Rolle. Laut EuGH-Rechtsprechung haben auch die verschiedenen Versionen des EG/EU-Vertrages das Konzept der allgemeinen Rechtsgrundsätze anerkannt, namentlich im Bereich der Verbürgung von Grund- und Menschenrechten im öffentlichen und im Verfassungsrecht. In jüngerer Zeit hat der EuGH jedoch auch im Privat- und Vertragsrecht allgemeine Rechtsgrundsaätze als geltendes Recht und Wertgrundlage anerkannt. Zudem haben allgemeine Rechtsgrundsätze eine beeindruckende und gänzlich zentrale Rolle in den Vereinheitlichungsprojekten gespielt, die eine Harmonisierung der nationalen Vertragsrechte in Europa bezwecken, etwa die PECL (“Principles of European Contract Law”) oder der DCFR (Draft Common Frame of Reference). Der Vorschlag eines Gemeinsamen Europäischen Kaufrechts (GEK) hebt ebenfalls mit einem gesonderten Kapitel zu den „Allgemeinen Rechtsgrundsätzen“ des Vertragsrechts an. Dieser Beitrag soll dazu anregen, genauer und kritischer über die Rolle nachzudenken, die solche (vermeintlichen) Grundsätze im Recht allgemeiner spielen, vor allem jedoch in dem sich entwickelnden Europäischen Vertragsrecht. Teil II beschäftigt sich mit der Vagheit und mangelnden Präzision des Konzepts rechtlicher „Prinzipien“. Teil III setzt dem ein eigenes theoretisches Modell gegenüber, das diese Vagheit eindämmen soll, die zur Abgrenzung zwischen rechtlichen Normen und rechtlichen Prinzipien herrscht. Vorgeschlagen wird Folgendes: Während sich Prinzipien in der Tat von Normen in Vielem anderen ebenfalls unterscheiden (etwa in ihrem substantiellen Gehalt oder in ihrer analytischen Struktur), ist damit jedoch das Wesentliche noch nicht erfasst. Dieses liegt vielmehr in der vollkommen anderen (rechtspolitischen) Funktion. Teil IV wendet diesen Leitsatz auf das Mehrebenensystem des Europäischen Vertragsrechts an und gelangt dabei zu dem Schluss, dass Prinzipien des Europäischen Vertragsrechts all diejenigen Normen sind, denen die meisten Mitgliedstaaten folgen (ius commune Europaeum). Teil V illustriert diese These, indem sie sie auf verschiedene Instrumente anwendet, mit denen die Union eine Vereinheitlichung des Vertragsrechts in Europa anstrebt. Schließlich folgert Teil VI, dass Europäische Prinzipien – einschließlich dem Subsidiaritätsprinzip – als ein Mechanismus des Ausgleichs verstanden werden können, mit dem die Union vermittelt zwischen einerseits Gesetzgebern und Gerichten und andererseits zwischen EU-Ebene und nationalen Rechten.

About the article

Yehuda Adar

Pietro Sirena


Published Online: 2013-03-09

Published in Print: 2013-03-01


Citation Information: European Review of Contract Law, Volume 9, Issue 1, Pages 1–37, ISSN (Online) 1614-9939, ISSN (Print) 1614-9920, DOI: https://doi.org/10.1515/ercl-2013-0001.

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© 2013 Walter de Gruyter GmbH, Berlin/Boston.Get Permission

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Chongseok Shim
The Journal of International Trade & Commerce, 2015, Volume 11, Number 4, Page 373

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