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European Review of Contract Law

Managing Editor: Grundmann, Stefan

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ISSN
1614-9939
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Volume 10, Issue 1

Issues

Private Standards of Fairness in European Contract Law

Dr. Charlotte Pavillon MA, LLM, Assistant professor at Leiden University
Published Online: 2014-04-11 | DOI: https://doi.org/10.1515/ercl-2014-0003

Abstract

The Unfair Terms in Consumer Contracts Directive contains a general clause according to which ‘a contractual term which has not been individually negotiated shall be regarded as unfair if, contrary to the requirement of good faith, it causes a significant imbalance in the parties’ rights and obligations arising under the contract, to the detriment of the consumer’ (Article 3(1)). The open-textured nature of this clause requires further guidance as to what constitutes a significant imbalance contravening the principle of good faith. The question is whether self- and co-regulation of B2C contracts give rise to such guidance. This paper ascertains to what extent private or mixed standards are taken into consideration in the assessment of contract terms by civil judges. It depicts how private regulation flows into the judicial interpretation of the open fairness norm, especially in France (recommendations of the Commission des clauses abusives) and in the Netherlands (GTC agreed upon by both trade and consumer organisations). By taking this regulation into account while assessing the fairness of a contract term on the basis of a legal norm, civil courts confer legitimacy on it. It appears that private standards are deemed fair or viewed as a benchmark of fairness in view of their co-regulatory nature. Co-regulation however does not always vouch for in concreto and even in abstracto fair standards. It should therefore not exempt private standards from being put to a broader fairness review.

Résumé

La Directive sur les clauses abusives contient une clause ouverte selon laquelle ‘une clause d’un contrat n’ayant pas fait l’objet d’une négociation individuelle est considérée comme abusive lorsque, en dépit de l’exigence de bonne foi, elle crée au détriment du consommateur un déséquilibre significatif entre les droits et obligations des parties découlant du contrat’ (article 3-1). La nature indéfinie de cette clause requiert des repères supplémentaires pour établir l’existence d’un déséquilibre significatif enfreignant le principe de bonne foi. La question soulevée dans cet article concerne la mise à disposition de tels repères par des structures d’auto- et/ou de corégulation des contrats. Cette contribution examine dans quelle mesure des standards établis par des acteurs privés, seuls ou en coopération avec des acteurs publics, sont pris en considération lors de l’appréciation du caractère abusif d’une clause contractuelle. Elle dépeint l’influence de ces standards privés ou mixtes sur la notion de clause abusive telle qu’elle est interprétée et appliquée par les juges civils en France ainsi qu’aux Pays-Bas. En laissant ces standards (les recommandations de la Commission des clauses abusives en France et les conditions générales bilatérales négociées par les associations de professionnels et de consommateurs aux Pays Bas) étoffer une norme légale, les juges leur confèrent une certaine légitimité. Il apparait que l’influence de ces standards est étroitement liée au fait qu’ils soient le résultat de corégulation. Qu’un standard soit issu d’une forme de corégulation ne garantit néanmoins aucunement le caractère non-abusif de la clause contractuelle s’y conformant. Cette clause ne sera donc pas exempte d’une confrontation plus large à la norme établie par la directive.

Zusammenfassung

Der vorliegende Beitrag zielt darauf ab zu zeigen, wie wichtig private Regelsetzung für die richterliche Interpretation und Anwendung von Verbrauchervertragsrecht in der Europäischen Union ist. Dafür beleuchtet der Beitrag das Wechselspiel zwischen privater Regelsetzung zum Phänomen Standardklauseln (AGB) und der Auslegung, die die Generalklausel in der AGB-Richtlinie erfahren hat, nach der missbräuchliche Standardklauseln nicht bindend sind. Geben private Regelwerke dieser Generalklausel in der EG-Richtlinie mehr Gehalt und, wenn dies der Fall sein sollte, unter welchen Umständen wirken sie so und ist diese Wirkung normativ positiv zu bewerten – Letzteres unter dem doppelten Gesichtspunkt und der doppelten Zielsetzung dieser Richtlinie, dass sie den Verbraucherschutz fördern, vor allem aber auch harmonisieren soll.

Keywords: general fairness clause; unfair contract terms; general contract terms; self-regulation; co-regulation; European contract law

About the article

Published Online: 2014-04-11

Published in Print: 2014-05-01


Citation Information: European Review of Contract Law, Volume 10, Issue 1, Pages 85–117, ISSN (Online) 1614-9939, ISSN (Print) 1614-9920, DOI: https://doi.org/10.1515/ercl-2014-0003.

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