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Vierteljahrshefte für Zeitgeschichte

Ed. by Altrichter, Helmut / Möller, Horst / Szöllösi-Janze, Margit / Wirsching, Andreas

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Volume 58, Issue 2


Ein Cheers auf das schlechte Gewissen. Gesellschaftliche Trinkkultur und Geschmacksverfall in der amerikanischen Prohibitionszeit 1920 bis 1933

Thomas Welskopp
  • 1Universität Bielefeld, Geschichtswissenschaft - Geschichte moderner Ges., Bielefeld, Deutschland
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Published Online: 2010-04-19 | DOI: https://doi.org/10.1524/vfzg.2010.0011


Amerika sollte trocken sein, erlebte aber nach 1920 die Herausbildung einer neuen Trinkkultur, die wiederum der modernen Konsumgesellschaft zum Durchbruch verhalf. Alkohol avancierte zu einer Art Modedroge, die nicht zuletzt in den urbanen Mittelklassen viel Anklang fand, dort aber – aller rauschhaften Hingabe und rhetorischen Dicktuerei zum Trotz – nur mit schlechtem Gewissen konsumiert wurde. Thomas Welskopp, ein in Bielefeld lehrender Historiker, schildert diese schalen Exzesse und begibt sich damit auf die Spuren von Sinclair Lewis, der die Ambivalenz der amerikanischen Prohibitionszeit in seinen Romanen meisterhaft beschrieben hat.


Since the 1890s Victorian moral values began to fade away in the urban middle classes of the United States, yielding the way to a more cosmopolitan morale which included a new indulgence in consumption. This transformation, however, did not proceed without a grain of bad conscience. Self-doubts and the resonance of Puritan asceticism slowed down the diffusion of pure hedonism. National Prohibition, which prohibited the sale, transportation, and production of alcohol as intoxicating beverage, came into effect in January 1920 - precisely at a time when the middle classes in both small towns and large cities started celebrating a new private party cult. The handling of the prohibited stuff therefore reflected the cumbersome expedition into the terrain of modern mass consumption society which oscillated between balking and senseless commitment. Yet despite all the loud-mouthed braggadocio about defying the law, bad conscience was all-present in party conversations. Seen in this light, the ritualized discourse on alcohol and drinking - unlikely, considered the poor quality of the available liquids - appears as a form of collective self-therapy to talk away hazardous moral considerations.

Keywords: Kriegsgefangenenwesen; Russisches Reich; Nationalitäten

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Published Online: 2010-04-19

Published in Print: 2010-04-15

Citation Information: Vierteljahrshefte für Zeitgeschichte, Volume 58, Issue 2, Pages 207–230, ISSN (Online) 2196-7121, ISSN (Print) 0042-5702, DOI: https://doi.org/10.1524/vfzg.2010.0011.

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