Poetik der Kritik – Ästhetik des Deutens

and Rüdiger Görner
  • Corresponding author
  • Queen Mary University of London, School of Languages, Linguistics and Film, London, England
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Abstract

Some of the mainly unchartered territories in literary criticism are the implications of Susan Sontag’s frontal attack on traditional hermeneutical practices in Against Interpretation (1969). This contribution to investigations into the modes of interpretation attempts to draw constructive consequences from this provocation and investigate the notion of a ›poetics of criticism‹ emanating into what can be called the ›aesthetics of interpretation‹. In so doing, it explores the Romantic backdrop of this discourse through examining Friedrich Schlegel’s plea for a ›poetization‹ of critique and his demand to turn critical approaches into aesthetic, if not artistic, acts. Then, these reflections examine notions of perception or Anschauung as a cornerstone of comprehension; discuss poetic renderings of thought with Nietzsche, who epitomizes the fusion of reflection and aesthetic production; single out one of Gottfried Benn’s early poems (»Kreislauf«) as an object for putting aesthetic interpretation into practice given the specific character of this Expressionistic text; and, finally, assess elements of theories of recognition in terms of aesthetic practice with specific reference to a paragraph in early Adorno, which highlights cognitive transformation processes as matters of aesthetic experience.

Thus, this essay illustrates the interrelationship between critical theory and practice as an aesthetic act, which takes into account the significance of Sontag’s challenge, exemplifying the necessity of finding a language register that can claim to strive towards adequacy in relation to the (artistic) object of criticism without compromising analytical rigour.

The argument developed in this contribution towards an aesthetics of interpretation begins with a critical appreciation of various forms and modes of criticism in literature and other aspects of artistic expression. It centres on the significance of the dialogue as an explorative means of critical discourse, ranging from Friedrich Schlegel to Hugo von Hofmannsthal and indeed Hans Magnus Enzensberger. With the (fictive) dialogue as an instrument of aesthetic judgement, ›experience‹ entered the stage of literary criticism negotiating ambivalences and considering alternative points of view often generated from the texts under consideration.

In terms of the ambivalences mentioned above, this investigation into the nature of criticism considers the notion of criticism as a form of art and an extrapolation of aesthetic reason as propagated already by Henry Kames, once even quoted by Hegel in connection with the establishing of a rationale for the critical appreciation of artistic products.

It discusses the interplay of distance from, and empathy with, objects of aesthetic criticism asking to what extent the act of interpretation (Wolfgang Iser) can acquire a creative momentum of its own without distorting its true mission, namely to assess the characteristics and aesthetic qualities of specific (poetic) texts or other artistic objects. Following the closer examination of several of Nietzsche’s poems and Roland Barthes’s insistence on the segmentation of the linguistic material that constitutes a textual entity worthy of criticism, the article examines one of Gottfried Benn’s early poems (»Kreislauf«, 1912) in respect of its textual and structural dynamics, awkward sensuality as a form of negative eroticism. On the basis of a detailed linguistic, and indeed poetic, examination it shows where, when, and how literary criticism can meaningfully identify structural features as denominators for aesthetic experience.

The final section is devoted to instrumentalize Adorno’s point that concepts can turn with some inevitability into images enabling the theory of cognition to acquire some credibility as a potentially fertile basis for aesthetic practice – both in literary criticism and poetic production. With a concluding reference to Paul Celan’s remark that language acquires a Being of its own and that something of existential significance occurs in the poem, this article illustrates that interpretation depends on a successful interplay of cognitive and sensual processes, which leaves criticism somewhere between aesthetic analysis and contextualization as well as between taking linguistic images metaphorically or indeed literarily. Finally, it suggests regarding aesthetic criticism as a way to assess both the actual creative process and its results as if they were involved in a ›dialogue‹ of their own. Therefore, interpretation can be seen as a process that generates its very own dynamics and procedures (i. e. ›poetics‹), either in relation to its object or in form of a juxtaposition. If the latter, the likelihood is stronger that ›interpretation‹ acquires more distinctiveness. Ultimately, however, the (quasi-performative) quality of interpretation depends on its stylistic features, the adequacy of language used, and conceptual stringency without disregarding its essential function, namely to enable a dialogue between the work of art and its recipient and the recipients amongst themselves.

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